[科学家发现太阳系外最重要行星]天文学家发现24颗超级地球系外行星适合生命存在的原因

大多数超级地球围绕比太阳质量更小寿命更长的冷矮星旋转。科学家发现,超级地球围绕他们观察到的40%的冷矮星运行。据此计算,天文学家估计仅银河系中的可居住带就有数百亿颗超级地球,它们上面可能有液态水。由于地球上的所有生命都需要水,水被认为是一个宜居星球的关键因素。

根据目前的预测,大约三分之一的系外行星是超级地球,这使它们成为银河系中最常见的系外行星类型。最近的系外行星距离地球只有6光年。由此可见,我们的太阳系如此不同寻常,因为它没有一个质量介于地球和海王星之间的超级地球。

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超级地球是寻找生命的理想目标的另一个原因是,它们比地球大小的行星更容易找到和研究。天文学家使用两种方法来探测系外行星。一是行星对其母恒星的引力作用,二是当行星从母恒星前面经过时,恒星的光线会短暂变暗。对于较大的行星,两种探测方法都更容易。

现代天体生物学家正在探索行星适合生命存在的原因。事实证明,在所有可能存在生命的世界中,地球并不是最好的。在45亿年历史的大部分时间里,地球不适合人类和其他更大的生物居住。模拟表明,地球的长期可居住性不是必然的,而是有很大几率的。甚至可以说,人类能活着真的很幸运。

研究人员列出了一系列使行星非常适合生命存在的属性。较大的行星具有较高的地质活动性,科学家认为这一特征将促进生物进化。因此,最宜居的行星质量大约是地球的两倍,体积比地球大20%到30%。它还将拥有一片浅海,那里的光线可以照射到海底的生物,平均温度为25摄氏度。

此外,它将拥有比地球更厚的大气层,以充当“隔热毯”。最后,这样的行星将围绕比太阳更古老的恒星运行,这样生命将有更长的发展时间,它将有足够强的磁场来抵抗宇宙辐射。科学家认为,结合这些属性将使一个星球变得超级宜居。

根据这个定义,超级地球具有超级宜居行星的许多属性。到目前为止,天文学家已经发现了24颗超级地球系外行星,这些行星理论上比地球更适合人类居住,如果不是所有可能的世界中最好的话。

最近,一个令人兴奋的新发现被添加到宜居行星的名单中。天文学家已经开始发现被抛出恒星系统的系外行星,可能有数十亿颗这样的行星漫游在银河系中。如果一个超级地球被逐出其恒星系统,并拥有稠密的大气层和水,它可以维持生命数百亿年,这远远长于太阳死亡前地球上的生命可以持续的时间。

为了探测遥远系外行星上的生命,天文学家将寻找在行星大气中可以探测到的生物特征,即生物副产品。

天文学家知道超级地球上有支持生命存在的元素,但宜居不代表有人居住。在研究人员发现其他地方存在生命的证据之前,地球上的生命有可能只是一个独特的意外。虽然有很多理由说明宜居行星不会出现生命迹象,但如果天文学家在未来几年内观察这些超级宜居的超级地球,一无所获,人类可能会被迫得出“宇宙是一个孤独的地方”的结论。


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